Chaud ou froid ? Comment la température influe-t-elle sur vos choix ?

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La température ambiante affecte les performances cognitives et donc la prise de décision. La chaleur affaiblit la capacité à prendre des décisions complexes, au point même de les éviter, alors que les environnements plus froids favorisent ce type de choix, même avec des résultats plus efficaces. La raison en est que la chaleur entraîne une consommation plus élevée de ressources énergétiques fondamentales telles que le glucose, ce qui affaiblit les fonctions cognitives.

Imaginez être en vacances et séjourner dans un magasin : des étagères pleines de chips et de bonbons, des réfrigérateurs pleins de bière, des t-shirts proposés… et une vitrine pleine de billets pour les loteries les plus diverses. Vous ne jouez pas d’habitude, mais aujourd’hui vous êtes submergés par le désir de tenter votre chance. Quel jeu choisir ? Une des nombreuses cartes à gratter ? Ou une loterie classique ?

La décision peut changer selon que vous êtes en vacances en Alaska ou en Floride. Des recherches récentes suggèrent qu’un climat chaud affaiblit notre capacité à prendre des décisions complexes, ce qui nous amène à éviter des décisions similaires.

Dans la chaleur étouffante d’un été tropical, choisir parmi des dizaines de cartes à gratter peut sembler une tâche insurmontable, que vous préférez éviter, peut-être en optant pour une carte de loterie préremplie. Dans le climat le plus froid de l’Alaska, cependant, la capacité de prendre des décisions complexes ne devrait pas être affectée ; quand il fait froid, nous pouvons évaluer les options et choisir la meilleure, peu importe la complexité de la décision du point de vue cognitif.

Bien que l’idée que nos décisions soient influencées par la température ambiante puisse sembler bizarre, rappelons-nous que notre cerveau est un organe. Et, comme tous les autres organes, il a besoin d’énergie pour fonctionner. Qu’il soit physique ou mental, presque tout ce que nous faisons utilise toujours la même source d’énergie : le glucose. Nous utilisons le glucose pour marcher, parler, respirer et accomplir d’autres fonctions physiques de notre vie quotidienne. Et nous utilisons également le glucose pour des fonctions mentales complexes, comme la prise de décisions, la maîtrise de soi, la suppression des réponses émotionnelles ou la résolution de problèmes mathématiques. Mais le glucose – cette source fondamentale d’énergie physique et mentale – est une ressource limitée.

Afin de maintenir une température interne saine, nous devons utiliser de l’énergie sous forme de glucose. Nous avons des frissons ou de la sueur pour éviter l’hypothermie ou les coups de chaleur. Cependant, ces deux processus de correction n’ont pas le même coût : refroidir le corps semble nécessiter plus d’énergie que le chauffer.

Les températures élevées sont donc plus susceptibles d’épuiser nos ressources ; le travail de notre corps pour maintenir l’homéostasie consomme de grandes quantités de glucose. Comme le glucose est également utilisé pour les processus mentaux, il est possible que l’effort physique imposé par l’excès de chaleur réduise notre capacité cognitive, ce qui nuit à notre capacité de prendre des décisions.

Cette éventualité a intrigué deux chercheurs – Amar Cheema de l’Université de Virginie et Vanessa M. Patrick de l’Université de Houston – qui ont mené une étude innovante : ils ont recueilli pendant un an les données de vente des différents types de loteries du comté de St Louis (Missouri), qu’ils ont ensuite analysées selon la température du jour. Les résultats ont été surprenants. Les ventes de billets de loterie qui vous obligent à choisir entre différentes options ont diminué de 594 $ pour chaque augmentation de température d’un degré Fahrenheit, tandis que les ventes de billets qui exigeaient moins de décisions n’ont pas changé.